EL PLOMO: UN PROBLEMA MEDIOAMBIENTAL Y PARA LA SALUD

El plomo (Pb) es un elemento que se conoce desde la antigua Grecia y ha sido utilizado en todas las civilizaciones ya que tiene unas propiedades físicas y químicas características. Ahora bien, el Pb resulta ser una espada de doble filo ya que a pesar de ser muy utilizado resulta ser extremadamente peligroso para la salud: es neurotóxico y esto lo convierte en un contaminante peligroso.

@ El plomo es el elemento de la tabla periódica con número atómico 82. Tiene una abundancia de 1,3 ppm en la corteza terrestre y se encuentra en la naturaleza en proporción pequeña y en diferentes ámbitos. Este artículo presenta los problemas que el plomo puede llegar a generar ya que, aunque actualmente se utilice mucho menos, es muy peligroso tanto para la salud como para el medio ambiente. También analiza las diferentes técnicas existentes para detectar y eliminar el plomo.

Existen diferentes fuentes de contaminación por Pb y éstas se encuentran en diferentes ámbitos, en la industria y también en el mundo del consumo, hay pero tener presente que es un elemento que se encuentra en la naturaleza (forma parte de la mayor parte de minerales, aunque con proporciones inferiores al 10%) por lo tanto en pequeñas cantidades y de forma muy dispersa. El problema se encuentra, por tanto, en la interacción con el ser humano ya que éste introduce el Pb en lugares donde no debería haber o bien las cantidades deberían ser ínfimas. La contaminación se debe tanto a la liberación de Pb elemental como de sus compuestos, que pueden quedar en suspensión y ser transportados. Esta contaminación afecta al suelo, a la atmósfera y al agua.

Las emisiones de plomo más importantes se dan en la minería, en la industria metalúrgica y en la transformación del metal para su utilización en diferentes procesos industriales. Esta industria fue muy importante en la segunda mitad del siglo XX. La utilización del plomo elemental y de sus compuestos ha influido en gran medida en la contaminación ambiental y las dos fuentes más importantes de contaminación son: urbanismo (pinturas, recubrimiento de cables, tuberías) y automoción (por ej. Antidetonante de las gasolinas (PbEt4 )). Actualmente se ha reducido mucho su uso, pero sus efectos perjudiciales llegan hasta el día de hoy. En la actualidad, las mayores fuentes de contaminación son las baterías de coche, los perdigones de caza y los contrapesos utilizados en pesca.

La mayor parte de productos que contienen plomo, como son algunos cristales y soldaduras, se acumulan en grandes vertederos antes de ser tratados para ser eliminados. Si estos vertederos no tienen un buen aislamiento se produce la "lixiviación". Además, en la actualidad no hay una técnica de eliminación adecuada, se utiliza la incineración, pero los humos y las cenizas contienen subproductos contaminantes. Actualmente se es consciente de que la acumulación de plomo es una amenaza tanto para la salud como para el medio ambiente, y se han desarrollado diferentes métodos para controlar y eliminar este metal. Estos métodos han evolucionado a lo largo del tiempo, hasta ser capaces de detectar y eliminar cantidades verdaderamente pequeñas (ppb). Pero aunque los valores sean muy pequeños, estos pueden llegar a ser un problema para la salud,

La intoxicación por plomo se conocía antiguamente con el nombre "saturnismo", este nombre ha sido sustituido por el de "Plumbosi". La Conferencia Americana de Higienistas Industriales (ACGIH) ha clasificado los compuestos de Pb2 + como productos carcinógenos para los humanos. Estos compuestos entran en el organismo o bien por vía respiratoria o bien por la ingesta de agua o alimentos. De todo el plomo que se inhala se absorbe entre el 30 y el 50%, y entre un 5 y 15% de lo que se ingiere. Las cantidades absorbidas dependen de diferentes factores, como son el tamaño de las partículas, la edad de la persona y su estatus nutricional, entre otros. El plomo que no se absorbe se elimina por la orina, las heces, el sudor, el pelo y la leche materna. Una vez absorbido el plomo este puede tardar más de 20 años en ser eliminado y si se supera una cierta cantidad, nunca se elimina totalmente y por tanto, degenera en una enfermedad crónica, el paciente puede terminar en coma e incluso muriendo. Los síntomas principales cuando hay una intoxicación por plomo son, dolor de cabeza, náuseas, fatiga, dolor articular y estos síntomas además pueden ir acompañados de vómito, estreñimiento y sabor metálico. Al ser unos síntomas muy comunes a veces se hace muy difícil diagnosticar la enfermedad.  

Los efectos neurotóxicos del plomo pueden clasificarse según sea el sistema o el órgano afectado, ahora bien muchas veces los intoxicados tienen más de una zona afectada. Los sistemas u órganos que se ven más afectados son sistema nervioso central y periférico, digestivo, inmunológico, riñones, corazón, y aparato reproductor. Las personas más afectadas por los efectos neurotóxicos del plomo son los niños, ya que en el momento del crecimiento se están formando los circuitos sinópticos.

Desde el punto de vista químico, la detección y eliminación del plomo es muy importante, tanto en lo referente a la salud pública como el medio ambiente. El gran problema son los cationes Pb2 +, ya que este catión al encontrarse en solución, es muy difícil de detectar y eliminar, porque normalmente se encuentra en concentraciones bajas, pero ya en estas condiciones es muy tóxico.

Los métodos para detectar y eliminar plomo pueden clasificarse con tradicionales y modernos. Los métodos tradicionales se basan en la formación de compuestos insolubles y por tanto su eliminación es por filtración. Estos métodos tienen una serie de inconvenientes: a) límite de detección elevado b) alto consumo de reactivos c) nula selectividad. La mayoría de los métodos modernos, se basan en la utilización de sensores. De estos se conocen una gran variedad dependiendo del elemento que se quiere detectar y eliminar, y del precio. Hay dos métodos que son actuales y eficaces para la detección de Pb2 + y tienen un coste perfectamente asequible a) sensores biomiméticos, son colorimétricos b) sensores que contienen aroiltiourees como ionóforo, son potenciométricos.

Otros métodos que en la actualidad están en fase de investigación son los que utilizan materiales híbridos nanoestructurados. Se basan en reacciones de sustitución o intercambio iónico. Estos métodos destacan por ser baratos, biodegradables y tienen la particularidad de que además de eliminar Pb2 ​​+ también pueden eliminar contaminantes de carácter orgánico. En la actualidad están en fase de estudio y aún presentan una serie de inconvenientes: a) pH ~ 4 b) tiempo ~ 30 min c) interferencias con otros iones, entre otros. Estos métodos se aplican o están pensados ​​para ser útiles en la industria y en particular en el tratamiento de aguas contaminadas.

En el ámbito médico no hay, actualmente, ningún método que sea válido y efectivo para detectar y eliminar Pb2 ​​+ del organismo. Se cree que uno de los campos a desarrollar es la nanomedicina y los esfuerzos en estos momentos se centran en esta investigación, que podría ser útil para detectar y posteriormente eliminar el Pb2 + acumulado en el organismo.(iStockphoto: Wildpixel)

Martí Vallés (a)

Eulalia Fuentes (b)

Josefina Pons (a)


a Departamento de Química
Universidad Autónoma de Barcelona

b Departamento de Filología Catalana
Área de Documentación
Universidad Autónoma de Barcelona

Referencias

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